Hablemos Claro

El achiote: fuente de antioxidantes y colorantes naturales

Dra. Laura J. Pérez Flores
UAM-Iztapalapa

El achiote (Bixa orellana L.) es una planta originaria de América, que se cultiva en las regiones tropicales (México, Colombia, Ecuador y Perú). Los indígenas americanos conocían y valoraban el achiote, lo usaban como colorante natural, en productos alimenticios y como pintura corporal o facial. Actualmente, se consume en México en platillos como la cochinita pibil y algunas bebidas refrescantes como el tascalate y el xochistle. El nombre achiote se deriva de la palabra náhuatl ‘achiotl’ que significa semilla brillante.

Estudios recientes sugieren que el uso indiscriminado de colorantes artificiales en alimentos está ligado al desarrollo de enfermedades degenerativas. Por lo que en varios países desarrollados se han prohibido algunos de estos y se han recomendado los pigmentos naturales. El achiote contiene principalmente pigmentos derivados de carotenoides (bixina y norbixina), considerados inocuos. La bixina es liposoluble y la norbixina hidrosoluble, lo que hace al achiote una planta muy interesante como fuente vegetal de colorantes. Los pigmentos de achiote tienen gran importancia económica a nivel mundial; la bixina ocupa el segundo lugar entre los pigmentos naturales usados en el mundo.

Estos colorantes se usan ampliamente en la industria alimentaria para generar colores atractivos en lácteos (quesos, margarinas, mantequillas, yogurt, helados), productos cárnicos y condimentos, así como en la industria cosmética, farmacéutica, en cerámicas, pinturas, jabones, barnices, teñido de sedas y algodón.

El achiote es una fuente importante de carotenoides y de tocotrienoles. Estos, tienen una alta capacidad antioxidante, un alto efecto anti-cancerígeno, neuroprotector y de reducción del colesterol.

En nuestro laboratorio estamos caracterizando varias muestras de achiote con diferentes características genéticas procedentes de Yucatán. Se encontró una muestra con el mayor rendimiento de extracción de colorante (color rojo más intenso), que también presentó el mayor contenido de carotenoides totales, de tocotrienoles  y tocoferoles, así como mayor capacidad antioxidante. Estos resultados permitirán hacer recomendaciones de cultivo a los productores de la península de Yucatán.

El achiote es un producto tradicional mexicano que tiene utilidades tanto nutricias como sensoriales que permiten mejorar otros alimentos. Por ello, es importante fomentar su producción e impulsar mejores prácticas agrícolas en nuestra país, con el fin de aumentar su cultivo.

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