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¿Qué es un alimento procesado? ¡Podría sorprenderse!

International Food Information Council Foundation

Definición de alimentos procesados

Procesamiento de alimentos es cualquier cambio deliberado en un alimento que se produce antes de que esté disponible para que lo comamos. Puede ser tan simple como congelar o desecar un alimento para preservar los nutrientes y la frescura, o tan complejo como formular una comida congelada con el equilibrio correcto de nutrientes e ingredientes.

Los orígenes prehistóricos del procesamiento de alimentos

La era del procesamiento de alimentos comenzó hace aproximadamente 2 millones de años, cuando nuestros ancestros lejanos pusieron fuego a los alimentos y “descubrieron” la cocción. Luego vinieron la fermentación, el desecado, la conservación con sal y otras formas primitivas de procesamiento de alimentos. Esto finalmente condujo a los modernos métodos de procesamiento de alimentos de hoy en día, que nos dan una oferta de alimentos abundantes, inocuos, prácticos, accesibles y nutritivos.

Algunos ejemplos de alimentos procesados incluyen:

  • Frutas y vegetales en lata y congelados.
  • Alimentos envasados con la etiqueta de “natural” u “orgánico”, tales como cereales, carne fresca de res y de ave, y alimentos envasados para bebés.
  • Alimentos con leyendas que les atribuyen beneficios nutritivos y de salud, tales como puede reducir el riesgo de enfermedad cardíaca, bajo en grasas o rico en calcio.
  • Alimentos fortificados con nutrientes tales como fibras, vitamina D y ácidos grasos omega-3.
  • Alimentos preparados en restaurantes elegantes y de servicio rápido, comedores y patios de comidas, recintos deportivos, cafés y otros lugares.

La continuidad de opciones de los alimentos procesados

Los alimentos procesados pueden ubicarse en una continuidad de productos que van desde productos mínimamente procesados hasta preparaciones más complejas que combinan ingredientes como endulzantes, especias, aceites, saborizantes, colorantes y conservantes, con muchas variaciones en el medio. En la siguiente tabla se incluyen algunos ejemplos comunes.

Tipo de Alimento Ejemplos
Alimentos que requieren poco procesamiento o producción (también denominados "mínimamente procesados"). Frutas y vegetales lavados y envasados, ensaladas en bolsas, nueces y granos de café tostados y molidos)
Alimentos procesados para ayudar a conservar y realzar los nutrientes y la frescura de estos en el pico máximo de su madurez. Atún, frijoles y tomates en lata, frutas y vegetales congelados, papillas envasadas para bebés.
Alimentos que combinan ingredientes tales como edulzantes, especias, aceites, saborizantes, colorantes y conservantes para mejorar la inocuidad y el sabor y/o aspecto visual (No incluyen los alimentos "listos para consumir"). Algunos alimentos envasados, como el puré de papa instantáneo, el arroz, la mezcla para preparar tortas, salsa de tomate en frasco, mezclas de especias, aderezos y salsas, gelatina.
Alimentos "listos para consumir" que requieren una preparación mínima o que no requieren preparación. Cereales para el desayuno, avena saborizada, galletas tipo crackers, mermeladas y jaleas, mantecas de nueces, helados, yogurts, pan de ajo, barras de granola, galletas dulces, caramelos masticables, pollo rostizado, fiambres, jamón asado con miel, quesos untables, bebidas frutales y carbonatadas.
Alimentos envasados para conservar su frescura y ahorrar tiempo. Comidas preparadas, pizzas, pasteles congelados.

 

Del campo a la mesa: cómo un mismo alimento ofrece muchas opciones

En este ejemplo, el maíz puede ser procesado para crear muchos alimentos e ingredientes diferentes que los consumidores disfrutan. Ciertos tipos de maíz cultivados en el campo pueden cosecharse y comerse directamente de la mazorca o se puede desgranar la mazorca y conservar los granos en latas o frascos para  consumirlos después. El maíz pisingallo es un tipo especial de maíz que se cultiva ¡para que estalle! Los granos de maíz son secados en la mazorca, luego se los retira, se los hace estallar y se los envasa como palomitas de maíz o como granos para hacer palomitas de maíz en casa.

Para hacer chips de tortilla, los fabricantes mezclan maíz molido con agua y forman una masa que es luego horneada o frita y convertida en un chip. El jarabe de maíz se hace con almidón de maíz refinado y se usa como ingrediente para hacer postres, en salsas y confituras, y para endulzar algunos alimentos y bebidas.

5 preguntas comunes acerca de los alimentos procesados

¿Son inocuos los alimentos procesados?

Sí, en realidad el procesamiento de alimentos a menudo hace que estos sean más inocuos. Por ejemplo, calentar los alimentos ayuda a eliminar bacterias perjudiciales. La pasteurización es un proceso de calentamiento común que se aplica a la leche para destruir organismos perjudiciales. El enlatado y congelado de alimentos tales como carnes, frutas y vegetales ayuda a que se mantengan frescos por más tiempo. .

¿Los alimentos procesados causan obesidad?

La mayoría de los expertos en nutrición coinciden en que no hay un único tipo de alimento que cause obesidad: la obesidad es el resultado de consumir más calorías que las que gasta el organismo, sin importar de dónde provengan esas calorías. Para mantener un peso saludable es importante equilibrar las calorías consumidas con actividad física regular y sólo ocasionalmente permitirse pequeñas porciones de algún preferido como alimentos fritos, papas fritas de bolsa, postres, caramelos, y bebidas frutales y gaseosas. Algunos alimentos procesados en realidad pueden ayudar a manejar el peso porque incluyen ingredientes que reducen el contenido calórico del alimento, tales como los endulzantes de bajas calorías.

¿Los alimentos procesados son menos nutritivos?

Dado que los alimentos procesados incluyen una tan amplia variedad de productos, sus valores nutricionales también varían mucho. Por ejemplo, los vegetales congelados pueden ser más nutritivos que los frescos porque son cosechados y congelados en el punto máximo de su madurez. Además, los alimentos procesados fortificados con vitaminas, minerales u otros nutrientes pueden ayudar a la gente a alcanzar los niveles de ingesta recomendados de esos nutrientes. Un ejemplo es el jugo de naranjas fortificado con calcio y vitamina D. Algunos alimentos procesados, como los alimentos fritos, los postres y los caramelos, aportan calorías pero muy poca cantidad de otros nutrientes.

¿Los alimentos procesados son costosos?

De nuevo, la amplia variedad de opciones significa también una amplia variedad de precios. Por ejemplo, comprar frutillas congeladas puede ser menos costoso que comprar frutillas frescas fuera de estación, pero preparar salsa de tomate con tomates cultivados en casa en temporada puede ser menos costoso que comprar salsa de tomate en frasco.

¿Hay alimentos procesados que sean naturales?

La Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (U.S. Food and Drug Administration; FDA, por sus siglas en inglés) no define el término “natural” en las etiquetas de los alimentos, pero en general permite usar el término si el alimento no contiene colorantes, saborizantes artificiales u otras sustancias sintéticas. De acuerdo con esa definición, numerosos alimentos procesados podrían ser considerados “naturales”. Estos incluyen muchos productos de frutas y vegetales, productos de granos y productos lácteos, y carne de res, de ave y productos de pescado. Algunos ejemplos son el pollo envasado cocido o crudo, las papas fritas, el arroz, la espinaca congelada y la salsa de manzana en frasco.

 

Para obtener más información acerca de la producción y el procesamiento modernos de alimentos, visite: www.foodinsight.org